Vincenzo Nibali (Bahrain-Merida)

Cuatro años después de ganar el Tour de Francia, Vincenzo Nibali está listo para hacerlo todo de nuevo. Esta vez, se acerca a la carrera con mucha más confianza en sí mismo, muchas menos dudas y mucha menos presión sobre sus hombros.

Solo tres italianos han ganado dos ediciones del Tour de Francia: Ottavio Bottechia (1924 y 1925), Gino Bartali (1938 y 1948) y Fausto Coppi (1948 y 1952). Nibali espera unirse a ese selecto club, pero se rehúsa a meterse presión, convencido de que su palmarés, que incluye las tres Grandes Vueltas, dos ediciones del Giro de Lombardía y la Milán-San Remo, ya de por si habla de sus capacidades.

En 2014, Nibali fue consumido por la expectativa en Italia después de ganar el Giro de Italia el año anterior y terminar segundo en la Vuelta a España. Ahora más viejo y más sabio, sus hombros son mucho más amplios y está en mejores condiciones para manejar la expectativa de una nación, sus fervientes tifosi y cualquier otra persona.

«Si no funciona, si no gano otro Tour de Francia, no cambiará nada para mí. Tampoco estoy tan interesado en lo que dice la gente si dudan de mí y cuestionan mi compromiso o incluso descartan mis posibilidades. Sé que he trabajado duro para hacerlo bien en el Tour de Francia. Ahora veremos qué sucede», dijo Nibali a Cyclingnews.

«Creo que una de mis cualidades es mi determinación de superar y tener éxito. Cuando he sufrido en el pasado, algunas personas me han dicho que tire la toalla, pero a menudo he ido a ganar y demostrar que tenía razón. Las personas son fáciles de criticar en estos días, especialmente en las redes sociales, es la forma digital de un bar, donde la gente va a pasar el rato, escucha su propia voz y habla mierda… Intento tomarlo todo con una pizca de sal, ríete fuera y mantener mi ojo en el camino por delante».

Sería un error considerar la actitud desdeñosa de Nibali como un signo de derrota o cansancio. Nibali cumplirá 34 años en noviembre y, si se llevara la victoria, se convertiría en el ganador más veterano del Tour de Francia desde que el holandés Joop Zoetemelk ganó el maillot amarillo en 1980. Pero él se siente y luce mucho más joven. Su orgullo siciliano aún brilla cuando se enfrentan a preguntas; el fuego todavía está vivo, a pesar de que se fue de su casa en Messina para correr en la Toscana cuando era solo un adolescente.

«La gente no debería pensar que digo eso porque no estoy motivado», dice Nibali.

«Por supuesto, tengo miedo de ir al Tour de Francia y fallar dramaticamente, del mismo modo que tengo miedo, o tal vez emocionado, de ir al Tour de Francia y obtener un gran resultado. Pero pase lo que pase y lo que diga la gente, haré mi carrera y acepto el resultado. Creo que eso es una señal de mi madurez y un reflejo de lo que he logrado durante mi carrera”.

Nibali cimentó su confianza en sí mismo con su audaz victoria en Milán-San Remo en marzo. Luchó en las Clásicas de las Ardenas y en el Critérium du Dauphiné, pero continúa arando su propio surco con su entrenador personal Paolo Slongo. Ellos saben cómo rendir al máximo en las etapas de montaña decisivas de un Gran Vuelta.

Vincenzo Nibali (Bahrain-Merida)
Vincenzo Nibali en la Milán-San Remo

Nibali se preparó para su victoria en el Tour de Francia 2014 con un campo de entrenamiento de junio en la altitud en los Dolomitas. Cuatro años después, estaba de regreso en el refugio de montaña familiar cerca de la cima del Passo San Pellegrino para pulir su forma, mientras sus rivales estaban en el punto de mira y bajo escrutinio en el Tour de Suiza, Tour de Eslovenia o en otro lugar haciendo viajes de reconocimiento.

En un período de 10 días con sus compañeros Luka Pibernik, Iván García Cortina y el veterano Franco Pellizotti, quien es parte del equipo Bahréin-Mérida para el Tour de Francia y el ciclista más viejo en la carrera de este año con 40, Slongo nuevamente presionó a Nibali a hacer salidas de alta calidad en los Dolomitas en un bloque triple de entrenamiento.

«Trabajamos bien y estamos donde queremos estar. Pronto sabremos si es suficiente», dijo Slongo antes de dirigirse a Francia.

La única carrera de Nibali entre el campamento de altitud y el Tour de Francia fue el campeonato nacional italiano del sábado pasado. En 2014 disipo cualquier duda sobre su forma ganando el tricolore. Esta vez se quedó frustrado y terminó con el pelotón, quejándose de que Gianni Moscon del Team Sky lo había marcado durante toda la carrera. Nibali prefirió dejar que sus compañeros de equipo montaran su propia carrera, con Giovanni Visconti y Domenico Pozzovivo terminando segundo y tercero detrás de Elia Viviani.

Nibali y su equipo del Bahréin-Mérida viajaron a Francia el martes para estudiar el recorrido de la contrarreloj por equipo de Cholet. Si todo sale según lo previsto, solo regresarán a su país el 30 de julio después de la etapa final en París el domingo 29 de julio.

Nibali es uno de los 13 italianos que correrá en el Tour de Francia. Él es un contendiente a la general y sigue los pasos de Bottecchia, Bartali, Coppi y muchos otros que han buscado el éxito en el otro lado de los Alpes.

«Para los italianos, el Tour de Francia es siempre una especie de aventura y siempre es una aventura difícil. No es fácil disfrutarlo, es una batalla real, pero también es un viaje especial», explica Nibali, feliz de haber recibido recientemente un nuevo libro de Giacomo Pellizzari que cuenta la historia de los aventureros italianos anteriores. Es probable que lo inspire durante sus cuatro semanas en el camino de Francia.

Nibali ha participado en 18 Grandes Vueltas en 14 años de carrera y su séptimo Tour.

«Honestamente, no estoy seguro de cuántas carreras he realizado, pero puedo recordar mi primera experiencia en 2008», dice. «También había montado en el Giro de Italia (finalizando en el puesto 11 en la general) y realmente lo sentí al participar en el Tour. Llegué a la primera mitad de la carrera, incluso vistiendo la camiseta blanca del mejor joven. Luego exploté a lo grande».

Nibali ha ganado cuatro Grandes Vueltas, terminó entre los 10 primeros en 12 ocasiones y en el podio 10 veces.

Recuerda su victoria en el Tour de Francia 2014 como un momento de gracia en el ciclismo.

«No tengo miedo de decir que tuve la mejor forma de mi vida en 2014, esperemos que suceda nuevamente este año», dijo Nibali. «Nunca sufrí en un solo día de las 21 etapas. Cero. Eso es quizás lo que un corredor siempre espera, ser el más fuerte de todos, todos los días. Tuve suerte de que me sucediera a mí y de la forma en que lo hizo.”

«Gané el Giro y terminé segundo en la Vuelta el año anterior y eso solo elevó las expectativas. Pero lo logré. Trabajé increíblemente duro y sufrí muchísimo en el entrenamiento. También hice algunos sacrificios enormes, especialmente con mi dieta y entrenamiento.”

«Puedo recordar que perdí un pedazo de tiempo en el Critérium du Dauphiné, siempre es una carrera difícil para mí, pero tuvimos un buen campo de entrenamiento y abrí al ganar el título italiano y luego en el Tour despegué y gane la etapa en Sheffield. Nunca miré hacia atrás.”

Vincenzo Nibali (Bahréin-Mérida)
Vincenzo Nibali en el Tour de Francia 2014

¿Puede pasar de nuevo este año? «¿Por qué no?», Pregunta Nibali.

«Pero necesito que todo siga mi camino. Hemos trabajado duro con esa esperanza y ese objetivo en mente. Pero no va a ser fácil, nunca lo será. Pero en el fondo, tal vez lo prefiera de esa manera…»