Egan Bernal (Team Sky)

En las empinadas curvas del puerto de Gibraltar Road, Egan Bernal (Team Sky) demostró su gran talento al salir disparado del grupo de favoritos a falta de dos kilómetros, llegando a la línea de meta señalando el nombre de su equipo en su pecho y levantando sus más al cielo!

Para los fanáticos y los medios de comunicación reunidos en California, no fue una pequeña sorpresa escuchar el nombre de Bernal en los altavoces. Y es que Bernal no solo ha despertado la admiración de todos con lo hecho en California, el ciclista colombiano ha venido mostrando mucha calidad desde inicios de la temporada cuando debuto con Team Sky en el Tour Down Under.

El mes pasado, ganó una prueba contrarreloj WorldTour y fue segundo en la general en el Tour de Romandía y este lunes, dejó atrás grandes a estrellas escaladoras como Adam Yates (Mitchelton-Scott) y Rafal Majka (Bora-Hansgrohe) en las pendientes de California.

Egan Bernal (Team Sky)
El ciclista colombiano celebrando su victoria en el Tour de California

A pesar de todas las expectativas acumuladas en sus hombros por cada una de sus exhibiciones, Bernal solo quería probar sus piernas de escalador y ver cómo se desarrollaban las cosas.

“No estaba pensando en ganar la etapa. Fue solo ‘atacar y ver qué pasa’ “, dijo. “Pensé que tal vez Yates podría venir conmigo, o Majka, u otro tipo, pero cuando ataqué, estaba solo”.

Incluso para un novato ciclista en el circuito WorldTour, Bernal es bastante joven con solo 21 años de edad. La capacidad que ha mostrado en sus primeros meses con Team Sky, y antes de eso en dos años con Androni-Giocattoli, ha comenzado a atraer mucha atención internacional, incluso cuando todavía no ha participado en una carrera de tres semanas.

La trayectoria de Bernal en sus inicios no fue fácil, así lo deja saber el ciclista colombiano quien cuenta como en su primera carrera a los ocho años tuvo que pedir prestado dinero su padre para pagar la tarifa de registro, y eso no fue todo.

“No tenía casco, así que recurrí a otra persona para pedir prestado”, dijo Bernal al portal de noticias VeloNews esta semana en California. “Fue grandioso para mí. EL casco era tan grande que tapaba mis ojos y no pude ver. Al final, gané, pero no pude ver nada y ni siquiera sabía que la carrera había terminado. Así es como comenzó todo. Ha sido un proceso”.

Inicialmente, Bernal dirigió su atención hacia el ciclismo de montaña, su primer amor. Finalmente, se acercó a algunas medallas del campeonato mundial como junior.

“Le debo mucho al ciclismo de montaña. Es por el ciclismo de montaña que la gente sabía quién era”, dijo.

Bernal dice que su crianza en Zipaquirá, una localidad cerca de Bogotá, fue en una familia de clase media baja. Él enfatiza no creció pobre, pero que si se rompiera algo de la bicicleta en su infancia, tendría que arreglarlo en lugar de ir a buscar un reemplazo a un almacén de bicicletas.

Desde esa perspectiva, las cosas se volvieron mucho más fáciles una vez que comenzó a llamar la atención como corredor. El manager de Androni Giocattoli, Gianni Savio, vio a Bernal en su adolescencia y lo contrató para su equipo Pro Continental. Bernal se trasladó a Italia y demostró su inmenso potencial con una gran cantidad de resultados en carreras sub 23 y eventos de élite de menor rango, todo mientras trataba de sentirse cómodo viviendo en un lugar nuevo.

Egan Bernal (Androni Giocattoli)
Egan Bernal en el Androni Giocattoli

“Cuando llegué a Europa, tenía 19 años. Llegué a Italia sin hablar italiano, sin conocer a nadie, sin conocer las carreteras”, dijo. “Al estar fuera de casa por un tiempo, las pequeñas cosas fueron difíciles. Pero fueron mejorando. Aprendí italiano, me familiaricé con la ubicación”.

Corrió con el Androni Giocattoli durante dos años que culminó con una victoria en el Tour de l’Avenir en 2017, pero su talento lo llevaría por la vía rápida al WorldTour. Con los directores deportivos de todo el pelotón entusiasmados con su potencial, Savio decidió hacer un buen retorno de su inversión. Sky aceptó pagarle a la escuadra italiana una “tarifa de desarrollo” y firmó a Bernal con un contrato WorldTour.

Egan Bernal
Bernal gano el Tour de L’Avenir 2017

Desde ese momento los directores y todo el Team Sky están impresionados con el corredor colombiano.

“Es un joven increíblemente inteligente y articulado”, dijo el director deportivo de Sky, Oliver Cookson. “Puedes ver eso por la forma en que aprendió inglés tan rápido. Es muy joven pero ha hecho algunas grandes carreras en los últimos años con Androni. Hicieron un trabajo increíble con él, y se puede ver por sus resultados, él ya está allí”.

Bernal desde su debut en Team Sky mostro de lo que era capaz! La sexta posición en la general y la camiseta de los jóvenes en el Tour Down Under, su proclamación como campeón nacional de contrarreloj de Colombia la contrarreloj por el campeonato nacional colombiano y la victoria en la general de la Colombia Oro y Paz solo certificaron el gran talento del ciclista colombiano.

Llego a la Volta a Catalunya para curtirse ante lo mejor del pelotón internacional y sorprendió a propios y extraños hasta que sufrió un accidente que lo dejo fuera de contienda en la última etapa cuando ocupaba la segunda posición en la general.

Egan Bernal y Nairo Quintana
Egan Bernal y Nairo Quintana en la Volta a Catalunya 2018

A pesar de todo el revuelo y admiración que está despertando Bernal, el continua tranquilo y se ha mantenido humilde, a pesar de la creciente exposición en los medios.

“Todo ha sido una sorpresa desde la Colombia Oro y Paz”, dijo Bernal. “Ganar esa carrera y todo lo que vino después ha sido una gran sorpresa. Romandía fue especial porque llegué a la carrera sin haber podido entrenar bien [después del accidente]. Sabía que podía hacer una contrarreloj aceptable, pero nunca esperé ganar y terminar segundo en la general”.

Si consigue una buena prueba contrarreloj esta semana en el Tour de California, Bernal podría estar muy cerca de conseguir su primera victoria en una carrera WorldTour. No será fácil, pero Bernal dice que ha hecho grandes progresos en la contrarreloj desde que se unió al Team Sky.

No importa lo que pase durante el resto de la semana en California, Team Sky tiene que estar satisfecho con lo que han visto hasta ahora este año con Egan y lo que va a ver esta semana. Tarde o temprano, Bernal tendrá la oportunidad de estirar las piernas en una carrera de tres semanas. Eso puede suceder este año. Bernal enfatiza que preferiría no adelantarse e ir paso a paso. Al preguntársele si cree que puede competir en las carreras de tres semanas, fue muy maduro y responsable en su respuesta:

“Es difícil decirlo porque tal vez debería al menos esperar hasta hacer una gran gira, ¿sabes?”, Dijo. “Después de California, veremos qué sigue, cómo van las cosas, porque una cosa es ser un líder California o Romandía, pero otra cosa es hacerlo en el Tour. No sé cómo me recuperaré. Quiero decir que me encantaría hacerlo, liderar en el Tour, pero creo que tengo que tomarlo con calma, cumplir el proceso”.

Bernal espera competir con el Critérium du Dauphiné o el Tour de Suiza en junio, y luego, dependiendo de cómo se desarrollen las cosas, Sky puede darle su primera prueba en carreras de tres semanas en la Vuelta a España.

Bernal no tiene mucha prisa. Le encantaría hacer su debut en una gran vuelta, pero dice que es el tipo de persona a la que solo le gusta hacer algo si puede hacerlo bien.

Egan Bernal (Team Sky)
Egan Bernal (Team Sky) con la camiseta de líder del Tour de California

Por ahora, está enfocado en el Tour de California. Por todo el éxito que ha disfrutado este año, en realidad ha sido una de sus primeras oportunidades en el liderazgo absoluto del equipo.

“Al comienzo de las carreras [esta temporada], yo era más una segunda opción detrás del líder, en caso de que algo sucediera. En Oro y Paz, el líder era Sergio Henao, y luego pude obtener algo de tiempo y me dieron un papel libre. En Catalunya fue lo mismo”, dijo.

“En Romandía fue [Geraint] Thomas, pero luego de la contrarreloj fui yo. California es una oportunidad de ser el líder desde el principio. Es una oportunidad que necesito aprovechar, porque este no es solo un equipo. Si te dan oportunidades, quieres hacer algo”.

La cabeza de Egan Bernal es algo que ha sorprendido a muchos, entre ellos a Oliver Cookson, director deportivo de Sky…

“Parece tener una cabeza sabia para ser tan joven”, dijo Oliver Cookson. “Creo que, simplemente hablando con él, si él no fuera ciclista, podría ser un periodista político. Él es un joven interesante. Muy impulsado, y también es capaz de utilizar todas las estructuras del equipo y el apoyo para obtener lo que quiere y necesita. Vamos a ver mucho más de Egan Bernal. En esta carrera, me gustaría pensar, pero también en el futuro”.